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02/10/2004 - 23h56

Vulcão Santa Helena ameaça nova erupção nos EUA

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da France Presse, em Seattle

O vulcão Santa Helena (Estado de Washington, noroeste dos EUA) se prepara para despertar mais uma vez, depois de uma breve erupção nesta sexta-feira (1) que causou pânico entre a população de um povoado que ainda recorda os efeitos devastadores provocados por uma erupção ocorrida há 24 anos.

"Elevamos o alerta para três; uma erupção é iminente", disse à AFP Catherine Pucket, do Centro Nacional de Informação Geológica e Terremotos dos Estados Unidos (USGS, na sigla em inglês).

Na sexta-feira, o vulcão despertou depois de 18 anos de inatividade e lançou durante 25 minutos uma densa coluna de fumaça branca acompanhada de cinzas.

"Esta foi uma pequena erupção do domo de lava", afirmou Major, destacando que não houve derramamento de magma.

De qualquer forma, os especialistas se recusam a considerar o assunto por encerrado.

"A história deste vulcão mostra que esta pode ser somente a primeira de muitas erupções", declarou à AFP Jeff Wynn, diretor do departamento de vulcanologia do USGS. "Estamos monitorando de perto a situação."

A erupção no domo de lava a 300 metros de altura obrigou o departamento federal de Aviação (FAA) a desviar a rota dos aviões que deveriam sobrevoar a área.

A atividade sísmica do vulcão se intensificou nesta semana, culminando na quarta-feira com tremores que chegaram a alcançar os três graus na escala Richter.

A última vez que o vulcão entrou em erupção foi em 1986, mas a pior explosão ocorreu há 24 anos, quando milhões de toneladas de material vulcânico foram projetadas ao ar e mataram pelo menos 57 pessoas.

Após permanecer inativo por mais de 100 anos, o Santa Helena iniciou em março de 1980 um processo de reativação que levou a uma erupção devastadora em menos de dois meses.

Depois daquela explosão, a altura do vulcão passou de 2.950 para 2.549 metros.

A erupção do Santa Helena foi sentida como um terremoto de 5,1 graus na escala Richter. A nuvem de fumaça e de cinzas foi vista do espaço, e seus efeitos foram sentidos a centenas de quilômetros, inclusive no Canadá.

O Santa Helena integra a zona montanhosa conhecida como Cascade Mountains. Outros vulcões famosos desta área são o Monte Adams, e o maior de todos, o Mount Rainier, também ativo atualmente.

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